Jeffrey Herlings (21) komt tijdens de paasdagen als topfavoriet naar de MXGP of Europe op het Eurocircuit van Valkenswaard. De Brabander heeft dit jaar elke wedstrijd waar iets op het spel stond gewonnen.
Hij leidt nu ongeslagen in het wereldkampioenschap MX2 en de titelstrijd in zowel Nederland als België. Hij kan daarom met een positief gevoel terugblikken op de afgelopen weken: “De eerste GP’s zijn heel goed gegaan, allebei gewonnen. Vier uit vier, ik ben zeker tevreden. Ik kon steeds mijn eigen tempo aanhouden. Ik had goede starts en dat scheelt natuurlijk ook. Afgelopen jaar heb ik wat meer moeite gehad met de start. Ik ben super tevreden.”

Sinds zijn entree in de wereld van de GP’s in 2010 heeft Herlings een fantastische reeks uitslagen in Valkenswaard gerealiseerd. Hij won namelijk alle zes keren dat hij er deelnam en telkens was dat een dubbelzege. Herlings: “Ik heb zes jaar op rij Valkenswaard gewonnen. Het brengt nu wel een beetje meer druk met zich mee, want je kunt niet je hele carrière ongeslagen blijven. Ik zal vast ooit wel een keer gaan verliezen. Ik hoop dit jaar voor de zevende overwinning te gaan. Ik voel me sterk. Ik ben veel beter voorbereid dan afgelopen jaar. We gaan ons best doen. Vorig jaar had ik nauwelijks een voorbereiding op de eerste GP in Qatar, nu heb ik bijna drie maanden voorbereidingstijd gehad.”

De seizoenen 2014 en 2015 moest Herlings vanwege blessures voortijdig beëindigen. Beide keren ging hij riant aan de leiding toen hij geblesseerd moest afhaken, waardoor hij twee keer de wereldtitel uit zijn handen zag glippen. Herlings: “Ik had al vier keer wereldkampioen MX2 moeten zijn, maar ben dat helaas niet geworden. Ik heb een beetje pech gehad. Dat hoort ook bij je carrière. Het overkomt iedereen, kijk naar Everts en Villopoto. Al die mannen hebben ook ooit wel iets gehad en zijn er ook een tijd tussenuit geweest. Ik nu twee jaar achter elkaar. Zoiets kan gebeuren. Ik hoop dat dit jaar blessures uitblijven.”

Herlings neemt bij zijn werkgever KTM een speciale plaats in. Hij mocht namelijk na het seizoen 2015 zelf beslissen in welke categorie hij dit jaar zou aantreden, nog een jaar MX2 of de overstap maken naar de MXGP. Herlings: “Op het moment dat ik de beslissing moest nemen wist ik nog niet wanneer ik weer zou kunnen rijden. Er werd gezegd dat ik er zes maanden uit zou zijn. Dan had ik pas eind januari weer kunnen rijden. Dat zou te laat zijn om me voor te bereiden op een nieuwe klasse. Uiteindelijk is mijn genezing veel sneller gegaan en kon ik eind november al rijden. Maar toen had ik mijn beslissing al moeten nemen.”

De zege in de Grand Prix van Thailand was je 49e GP-overwinning. Naar ieders verwachting ga je dus in Valkenswaard je vijftigste GP-zege behalen. Herlings: “Dat is wel de bedoeling, ja. Dan sta ik gedeeld vierde met Joël Robert, één van de grootste namen in de sport. Het is mooi dat dit in eigen land kan gebeuren, want het is wel een mijlpaal in mijn carrière.”

Het zou best kunnen zijn dat je dit jaar nog een mijlpaal in eigen land zou kunnen behalen, namelijk je derde MX2-wereldtitel in Assen op 28 augustus. “Ik heb al zoveel gepland in de afgelopen jaren en dat is nooit uitgekomen. Vorig jaar had ik in Lommel of Assen kampioen kunnen worden. Ik ga nu niets plannen”, zegt een voorzichtige Herlings.

Zo ver is het nog niet, eerst moet de GP van Valkenswaard worden verreden. Paasmaandag tegen vijf uur weten we of Jeffrey Herlings met zijn grote schare Nederlandse fans zijn vijftigste GP-overwinning kan vieren op het Eurocircuit.

Top 10 GP-winnaars (bijgewerkt t/m GP Thailand 2016)
1. Stefan Everts       101
2. Tony Cairoli         74
3. Joël Smets           57
4. Joël Robert           50
5. Jeffrey Herlings   49
6. Eric Geboers        39
7. Torsten Hallman 37
8. Roger Decoster   36
9. Mickaël Pichon    36
10. Heikki Mikkola   32